Les trains en Suisse / Trains in Switzerland

This is my first post about EPFL and Switzerland. Most of these posts will be in both french and english.

Contrairement à ce qui se passe en France, où généralement tout ce qui touche aux transports en communs et boudé, et où la SNCF est accusée de tous les maux, le train en Suisse est une véritable institution. Tout le monde prend le train, et adore le train.

En tant que parisien pure souche, j’ai toujours été exposé aux caprices de la RATP et de la SNCF, ce qui a développé en moi un réflexe qui consiste à se méfier de tout ce qui circule sur des rails, mais j’ai quand même décidé d’essayer le système suisse, que beaucoup qualifient de fantastique.

Trois grandes différentes par rapport au système français m’ont marqué :

Premièrement, le réseau ferré Suisse est très dense, et forme une sorte de toile d’araignée, où toutes les grandes villes sont reliées entre elles, et où de nombreuses petites villes (voire même des villages), sont desservis en même temps. Ce modèle change totalement du modèle discriminant français, basé sur la séparation entre les grands axes à grande vitesse et les axes régionales. Il est tellement densément maillé que pour rejoindre la plupart des ville du Vaud (le canton de Lausanne), il suffit d’une heure de train.

Une autre spécificité des chemins de fer suisse est le candencement. En fait, tous les trains ont un horaire qui est paramétré selon les minutes. Un train qui part à 8h05 partira aussi à 9h05, 10h05 etc. Ce qui arrange beaucoup les voyageurs. Ils sont sûrs de trouver le même train aux horaires similaires.

Enfin, la troisième différence est l’AG, à savoir, l’abonnement général. Cette carte donne accès à tous les transports de la Suisse, y compris les bus, les bâteaux, et bien évidemment, les trains, en illimité. Évidemment, il faut la payer au prix fort, mais peut être amorti rapidement si l’on est vraiment un grand voyageur.

La carte d’abonnement générale. Celle qui octoie tous les pouvoirs !

Et on peut dire que le système suisse a changé mon expérience du train. Alors qu’il me semblait jusqu’à maintenant impossible de rejoindre une grande ville comme Paris en moins de 1h30 par les transports en communs, si l’on habite en banlieue éloignée, j’effectue actuellement mon stage au CERN (à Genève), tout en partant de Lausanne.

Globalement, l’expérience suisse semble être une expérience zen, où l’on est pas confronté aux multiples retards, et où l’on est sûr qu’un train arrivera d’ici 15 minutes si l’on a raté le précédent, et ce, à toute heure de la journée.

Après, je ne fais pas partie de ces privilégiés qui montrent leur carte AG aux contrôleurs de manière négligée. Non, malheureusement, je paie mes tickets au prix fort. Et en parlant de prix fort, ils le sont vraiment. Les tarifs sont en fait indexés par temps de voyage, et valent environ le double des prix français. Il y a bien la carte demi-tarif pour faire baisser ça, mais je n’ai pas jugé bon de la prendre évidemment …

Il ne faut cependant pas oublier une chose. Le cadencement, l’utilisation quasi optimale du réseau suisse n’est possible que dans ce pays, où il n’existe pas une énorme capitale qui draine les travailleurs, mais de nombreuses villes moyennes. La France, de part sa taille et ses villes, ne pourrait pas dépoyer le cadencement à l’échelle nationale.

— English version —

Unlike what happened in France, where nearly everything related to public transportation is avoided and where the SNCF (French railway company) is threaten to be the origin of all problems, everybody in Switzerland is taking the train, and loves train.

As a pure “parisien”, I was subjected to the various problems of the RATP (Paris public transportation company) and the SNCF, and I have now developed a sort of natural instinct that consists of not taking anything moving on rails. However, I decided to try the swiss system, because most of my friends were telling me that it is marvolous.

I was surprised by three main differences between french and swiss railway system:

First, the swiss network is very dense and have the shape of a huge spider web, where every large city are connected to all the others around, and connecting small cities or towns in the same time. This model of a dence network is very different from the french way of doing that is very discriminating, where regional lines do not even share the same railways with fast “TGV” lines.
The swiss network is so dense that reaching nearly every city of the Vaud canton, you only need one hour.

Another specific point of swiss railways is the cadencement (rythmed timetable ?). For a specific line, (for example Lausanne-Geneva), the departure time is programmed using the minute. If a train is leaving at 8:05, another one, doing the same journey, will leave at 9:05, another at 10:05 etc. This is very practical for travelers, since they don’t really need to learn all the timetables. Leaarning only the minutes will be enough.

Finally, the third difference is the AG, that is the abonnement général (General subscription). This card gives access to all public transportation system in Switzerland, including buses, boats, and trains, in an unlimited way. Obviously, this cards costs a lot, but is still the best choice for commuters, or if the user travels often.

The AG card. The one that provides all powers !

And we can say that the swiss system changed my vision of the train. I always thought that it was impossible to reach Paris from a suburbian area in less than 1h30 of painful travel, I’m now doing my internship at Geneva, while living at Lausanne.

The swiss train experience is globally an zen experience, where we aren’t afraid of the multiple deplays that might happened in transportation, and where a train is coming every 15 minutes, at any time during the day.

Sadly, I’m not one of these privileged people that have the AG. I have to pay my tickets, and the problem is that they are really expensive. Most of the time, they cost twice the price of a french ticket, and are indexed on the time you spend in transportation, independantly of the train you are taking. Fortunately, there exists a demi-tarif card, that simply cuts the price of a train ticket in half, but I did not take it …

The swiss model seems to be perfect, but it is clearly not suited for other countries. Swiss is made of many medium cities, whereas in France, a huge capital city is draining workers. Deploying the cadencement in France is nearly impossible.

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